Entrevista al artista y diseñador gráfico Eike König

Queda muy poco para la nueva edición del OFFF Barcelona, donde somos Media Partners, y estamos deseando que llegue para poder escuchar en directo a Eike König, artista, diseñador gráfico, profesor y sobre todo un buen tipo.

Eike König creció en la Alemania Occidental de los años 70 por una familia políticamente activa, y la Guerra Fría y sus implicaciones formaron el telón de fondo de su infancia y lo convirtieron en un joven comprometido y perspicaz. Como no podía ser de otra manera, ese contexto marcó su vida, junto con la estricta educación que recibió, su actitud curiosa, su sentido del humor, su versatilidad y su sensibilidad hacia la belleza, el arte y el diseño en general.

Tras estudiar diseño gráfico, se unió a Logic Records en Frankfurt, donde trabajó como director de arte durante varios años. Fue de esa misma escena progresista de techno que surgió su estudio independiente HORT en 1994, construido sobre ocho reglas que van desde «Diviértete» hasta «Déjalo cuando ya no te diviertas más». El estudio ha trabajado con clientes como Nike, MoMA, Bauhaus Dessau y una gran cantidad de pequeñas pero fascinantes instituciones culturales.

Desde hace un tiempo se ha centrado sobre todo en su faceta artística, la cual nos fascina, y que surgió de una residencia que realizó en la Villa Massimo en 2013. Como podréis comprobar por las imágenes, su práctica artística, que está entre el arte y el diseño, destaca por el uso del humor y una estética minimalista para descontextualizar iconos y frases con los que estamos familiarizados, creando nuevas perspectivas e interpretaciones.

Sin más y como podréis comprobar, su creatividad no tiene límites y sus reflexiones sobre la industria, su trayectoria y la vida son igual de fascinantes que su portfolio. Pasen y lean.

¿Qué querías ser de mayor cuando eras pequeño?

Siendo honesto, lo cierto es que no lo recuerdo. No tenía una aspiración profesional específica. Me dedicaba por completo a jugar y practicar deportes, lo cual me llenaba por completo.

Mi padre acababa de construir una casa nueva para nosotros, y todo parecía una gran y emocionante aventura en ese momento. Incluso las dunas de arena de las que brotaban plantas de repente en primavera.

Creciste en Alemania durante los años 70. ¿Qué recuerdas de esa época? ¿Podrías compartir alguna anécdota con nosotros?

Como hijo de la Guerra Fría, recuerdo bien el temor opresivo a un ataque nuclear y al posible fin prematuro de mi vida tan joven.

Algunos vecinos construyeron pequeños refugios en sus jardines, lo cual me pareció absurdo porque la idea de vivir en una habitación subterránea causaba más pánico que seguridad en mí. En el sótano de nuestra casa, revisaba las fechas de caducidad de los productos enlatados para saber cuánto tiempo duraría la comida, y aquí también, el hambre parecía más probable. En esa época, muchos soldados estadounidenses estaban estacionados en el pueblo vecino. Esto me expuso muy temprano a una cultura de productos y estilo de vida completamente diferente. Mis amigos norteamericanos montaban bicicletas BMX y patinetas, bebían Dr. Peppers y convertían cada barbacoa en un carnaval con enormes porciones de helado. De repente, tenía un guante de béisbol en la mano y aprendía un idioma diferente.

¿De dónde viene tu pasión por el arte y el diseño? ¿Cuándo descubriste que querías seguir estas pasiones?

Mi padre era arquitecto, y siempre lo veía dibujando planos de edificios en una gran mesa en casa. Así que, las herramientas estaban fácilmente disponibles. Además, mi abuelo exigía y apoyaba financieramente una educación musical. Se te recompensaba, por así decirlo, cuando le pintabas un cuadro o le tejías una alfombra a mano.

Desafortunadamente, los resultados también eran muy pedagógicos y estrictos, lo que arruinaba mi disfrute. Pero los desencadenantes elementales fueron mi pasión por la música y, consecuentemente, las gráficas en las portadas, así como las infografías en revistas, que podían transmitir y evocar una fuerte sensación de impotencia sobre la situación política en este mundo con símbolos simples.

Así que, de adolescente, descubrí que un diseñador gráfico era el que diseñaba las portadas o infografías. Ahí es cuando mi interés se despertó para desarrollarme en esa dirección. También entré en contacto con el arte contemporáneo bastante temprano, ya que la familia de mi entonces novia tenía una galería, y toda su casa estaba llena de arte, y a su madre le gustaba hablar sobre las obras coleccionadas.

Tus obras de arte abordan temas sociopolíticos muy actuales. ¿Siempre ha sido así? ¿Cuál es el propósito de tus creaciones?

Tengo tres profesiones, pero todas están relacionadas. En 1994, abrí un estudio de diseño gráfico llamado HORT. Durante 30 años, hemos desarrollado sistemas visuales y estrategias de comunicación para clientes en el sector cultural, así como marcas y empresas comerciales. Desde 2011, soy profesor en la HfG Offenbach, enseñando diseño gráfico e ilustración, y desde mi residencia en la Villa Massimo en Roma en 2013, me he enfocado muy fuertemente en mi práctica artística libre.

“Mi decisión de hacer más arte y menos trabajos por encargo surgió de una necesidad de libertad e independencia.”

Mi decisión de hacer cada vez más arte y menos trabajos por encargo surgió de una necesidad de libertad e independencia.

Dirigir un estudio con empleados también significa asumir mucha responsabilidad por ellos. Y trabajar con clientes también significa siempre un cierto grado de servicio, compromiso, dependencia y determinación externa. El contenido con el que tratamos en el trabajo por encargo lo establecen los clientes, y a menudo uno es solo un instrumento para aumentar la venta de productos. En mi práctica artística, puedo establecer los temas, y como crecí en un entorno políticamente influenciado, me interesan los desarrollos sociales pero también las emociones humanas muy simples, los miedos y las debilidades. El arte es un buen medio para trabajar en todo esto y darle un cuerpo.

¿Cuáles son, para ti, las diferencias (si las hay) entre un artista y un diseñador gráfico? ¿Te considerarías más artista o más diseñador gráfico?

Soy ambas cosas: artista y diseñador. Dependiendo del contexto. Y en mi opinión, eso funciona. En la historia del arte, encontramos algunas personalidades que han aprendido y practicado ambas profesiones. Barbara Kruger, Jenny Holzer, Andy Warhol

“Soy ambas cosas: artista y diseñador. Dependiendo del contexto. Y en mi opinión, eso funciona.”

Trabajas mucho con elementos gráficos y fuentes, ¿se producen principalmente de forma digital o analógica?

Dado que mi práctica artística ha evolucionado a partir de la práctica aplicada, para mí es lógico que mis conocimientos y experiencia de una encuentren aplicación en la otra.

Mi interés radica en el lenguaje como herramienta para transmitir mundos externos e internos. Específicamente, sin embargo, en el espacio de interpretación que surge en la transferencia. Dependiendo del contexto, la información aparentemente clara puede leerse e interpretarse de manera muy diferente. Así que mis obras siempre están abiertas y son legibles, y no constituyen una declaración absoluta.

“Utilizo la tipografía como un contenedor para mi contenido.”

Utilizo la tipografía como un contenedor para mi contenido. Por eso uso Helvetica, que se percibe como neutral, y no una fuente contemporánea que siempre le daría a la obra un carácter específico. Pero el trabajo real comienza antes de que se convierta en físico. Constantemente tomo notas, escritas o pictóricas, y estas forman la base de mi trabajo. En estas grabaciones originalmente registradas, busco potencial, que luego desarrollo en una obra artística. Esto sucede primero digitalmente, y cuando estoy seguro, se vuelve analógico. Si trabajo en lienzo, entonces se pinta, si lo hago en papel, entonces se imprime a mano o si se trata de una alfombra, entonces se hace a mano con la técnica del tufting.

¿Qué piensas sobre la inteligencia artificial? ¿La utilizas en tus proyectos? ¿La ves como una amenaza o como una oportunidad?

La amo y la odio al mismo tiempo. Y la uso. Mis respuestas son traducidas al inglés por ChatGTP y luego corregidas por mí.

El desarrollo ya es rápido y la influencia en nuestra sociedad será masiva. Cada invención tecnológica abre nuevas posibilidades, tanto positivas como negativas. Resuelven problemas y crean nuevos. Desafortunadamente, la sociedad no puede simplemente detenerse un momento para reflexionar tranquilamente sobre cómo lidiar con este desarrollo.

¿Sigues algún tipo de proceso creativo al abordar un proyecto? ¿Cuáles son tus principales fuentes de inspiración?

Conversaciones, literatura, películas, navegar en internet… Encuentro datos diariamente que me parecen interesantes o al menos que valen la pena pensar sobre ellos. De lo contrario, mi trabajo sigue ciertos procesos y rutinas, pero son poco interesantes para los externos o no proporcionan ningún valor agregado de conocimiento.

Además de tener tu propio estudio, también enseñas en la Hochschule der Künste HfG Offenbach. Como profesor, trabajas con una gran variedad de y principalmente con estudiantes muy talentosos. ¿Has recordado alguna vez a un estudiante en particular que te haya inspirado en tu trabajo posterior?

Eso me sucede todo el tiempo.

La universidad también es una especie de fuente de juventud que nunca se agota. Los temas actuales, herramientas y enfoques se debaten y prueban constantemente allí, y siempre te encuentras con talentos interesantes que despiertan algo en ti. Hay algunos cuyo trabajo aún sigo, y otros con los que sigo trabajando.

En HORT, trabajas con clientes importantes como el MoMA o Nike. ¿Cómo es el diálogo creativo con marcas tan establecidas y globales? ¿Es obligatorio en el estudio identificarse con el tipo de cliente con el que trabajas?

Solo puedo responder a esta pregunta retrospectivamente, ya que mi estudio ahora solo acepta muy pocos proyectos comerciales al año. La actividad ha sido poco frecuente desde la pandemia.

Básicamente, incluso en el MoMA y Nike, solo trabajan personas, al igual que los diseñadores gráficos (nosotros) solo somos humanos. Con miedos, esperanzas y experiencias, dentro de una estructura que uno no puede pasar por alto y, por lo tanto, comprender.

Se trata de tratar de entender y cumplir las expectativas del otro mientras se impulsa el propio ego y se venden las ideas lo más puras posible.

Esto es igual con los clientes grandes y pequeños. Se crea un buen trabajo cuando ambas partes se respetan, confían y se apoyan mutuamente, mientras se ofrecen críticas constructivas. Para esto, uno debe estar abierto. Pero en el contacto inicial, uno está un poco nervioso…

En mi estudio, todos podían decidir siempre con qué clientes querían trabajar o no, no era necesario dar razones. Estoy seguro de que el resultado es mejor cuando puedes establecer personalmente una relación con el proyecto. Con ciertos productos u organizaciones no quiero trabajar por esta razón.

Como Director de Arte en Logic Records, comenzaste tu carrera en la escena techno y el comienzo de una nueva era. ¿Qué nos puedes contar sobre esa etapa de tu vida? ¿Y qué tipo de conexión ves entre la música y el diseño?

Estudié y estaba muy descontento con los estudios y la perspectiva de posiblemente terminar en publicidad. Hice mis primeras prácticas en una agencia, y la actividad estaba lejos de lo que imaginaba como una profesión. Moral pero también artísticamente.

En aquella época era joven y el techno me abrumaba y generaba una energía increíble. Todo era emocionante y nuevo. Face Magazine, ID, Raygun… visualmente todo hablaba un idioma diferente a lo que querían enseñarnos en la universidad. En ese sentido, tuve la oportunidad de diseñar para la música. Un área enorme para experimentar y probar nuevas tecnologías. El ordenador estaba allí, Photoshop y los filtros locos… y tuve la suerte de encontrarme de nuevo y poder desarrollarme hasta llegar a ser quien soy yo en la actualidad.

Desde 1938, cuando Alex Steinweiss descubrió el potencial de una portada diseñada, la música ha sido inseparable de su mundo visual. Eso puede haber cambiado un poco, pero la música todavía necesita una identidad visual para agregar otra capa, o más bien un mundo, con el que identificarse, además de su propio carácter.

¿Qué nos puedes contar sobre las ediciones Eike König?

Las Eike König editions son una forma asequible de tener una pieza de mi trabajo.

“Las ediciones Eike König son una forma asequible de tener una pieza de mi trabajo.”

El original a menudo es un lienzo, y eso cuesta mucho más, y no muchos de nosotros pueden o quieren pagarlo. Muchos han comprado algunas obras de edición para eventualmente adquirir un original. Así es como también se construye una comunidad de coleccionistas.

Qué has estado haciendo durante los últimos meses? ¿En qué proyectos estás trabajando actualmente?

Los últimos meses han estado llenos más de duelo personal que de proyectos.

En septiembre, nuestra hija Coco nació muerta. Primero tuve que procesar algo tan traumático como esto. Me llevó mucho tiempo incluso acercarme nuevamente a mi trabajo. Luego comencé a hacerlo con las alfombras de lenguaje que estoy haciendo en este momento. Es un trabajo muy monótono, bastante simple, y no ocupa mucho mi mente. Al mismo tiempo, consigue que esté concentrado. Esta actividad vacía mi mente y crea espacio para los sentimientos, es algo casi meditativo. En este momento, estoy planeando una exposición donde quiero mostrar exclusivamente estas alfombras. Imágenes suaves para sentimientos difíciles.

¿Qué consejo te hubiera gustado recibir cuando estabas comenzando?

No creo en los consejos. Al final, tienes que atravesar la mierda por ti mismo.

¿Qué evaluación haces de tu carrera profesional después de todo este tiempo?

Todavía no es momento para una evaluación de vida. Solo puedo decir que he experimentado mucho y estoy muy satisfecho con lo que hago. También he aprendido a dejar ir sin hacer un balance, ya sea bueno o malo. Un balance siempre es una evaluación y, por lo tanto, una base de decisión para las próximas opciones. Para mí, las cosas fluyen más.

¿Crees que el mundo está mejorando o crees que nos dirigimos hacia el infierno?

Según las estadísticas, como revela Stefan Sagmeister en su nuevo libro, las cosas están mejor que nunca… pero en este momento, dudo que esto continúe desarrollándose en el futuro. Demasiadas crisis graves, y el lado oscuro está ganando más poder.

Finalmente, ¿qué nos puedes decir sobre tu presencia en OFFF Barcelona?

Espero con ansias ver a viejos amigos a los que les he tomado mucho cariño a lo largo de los años y a menudo me encuentro en conferencias. Pero esta es la primera vez que estoy en Barcelona con mi familia.

Definitivamente será genial para nuestro hijo Wolf experimentar la ciudad y su gente. En cualquier caso, iré a nadar en el mar.

(*) Imágenes proporcionadas por Eike König.

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